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Grassland afforestation: towards an integrative perspective of its ecological opportunities and costs

Authors: 
Jobbágy EG, M Vasallo, KA Farley, G Piñeiro, MF Garbulsky, MD Nosetto, RB Jackson, JM Paruelo
Year: 
2006
Journal: 
Agrociencia
Journal Volume/Pages: 
10:109-124

The establishment of tree plantations on native grasslands is expanding in Argentina and Uruguay, prometed by public incentives and, likely, by an emerging market of carbon sequestration. We assessed how this transformation affects the production of ecosystem goods and services, synthesizing preexisting and original information on their influence on biomass production, water dynamics, and nutrient cycling. Field and satellite measurements show that, compared to grasslands, tree plantations in Uruguay, Entre Ríos, and Corrientes had higher primary productivity. This productivity increase was accompanied by higher evapotranspiration rates and a lower water yield, responsible of halving stream flow in afforested watersheds in Córdoba and Uruguay, in agreement with observations on 26 afforested grasslands around the world. In Buenos Aires, where phreatic water is close to the surface, trees used groundwater increasing the salinity of deep soil and the water table. Most of the tree plantations in the region acidified soils and in some cases stream water, mainly as a result of their high calcium consumption. It is urgent to generate information about other impacts of tree plantations such as changes in fire dynamics or invasive species. An integrative understanding of the influence of tree plantations on the production of goods and services will help to development new forestry systems and policies that are more sustainable and useful for society.

Forestación en pastizales: hacia una visión integral de sus oportunidades y costos ecológicos

El establecimiento de plantaciones forestales sobre pastizales se expande en Argentina y Uruguay, incentivado por los altos rendimientos, el apoyo fiscal y posiblemente por el inminente comercio de bonos de carbono. Evaluamos como esta transformación afecta la producción de bienes y servicios de los ecosistemas, sintetizando información preexistente y original acerca de su influencia sobre la producción de biomasa y la dinámica del agua y la circulación de nutrientes. Mediciones de campo y satelitales muestran que la productividad primaria de las plantaciones forestales en Uruguay, Corrientes y Entre Ríos superó a la de los pastizales. Este aumento en la productividad fue acompañado por una mayor evapotranspiración y un menor rendimiento hidrológico que redujo a la mitad el caudal de cuencas forestadas en Córdoba y Uruguay, en acuerdo con lo observado en 26 pastizales forestados de todo el mundo. En Buenos Aires, donde el agua freática se encuentra cerca de la superficie, los árboles pueden utilizar agua subterránea, salinizando suelos y napas. Las plantaciones forestales en la mayoría de los pastizales de la región acidifican el suelo y en algunos casos el agua de los arroyos, principalmente debido al elevado consumo de calcio. Es apremiante generar información acerca de otros impactos de las forestaciones tales como cambios en la dinámica del fuego y el avance de especies invasoras. Reconocer integralmente la influencia de las forestaciones sobre la producción de servicios y bienes permitirá plantear sistemas y políticas forestales más sustentables y útiles para la sociedad.

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